LA SONDA KEPLER, NUEVOS PLANETAS Y RICITOS DE ORO


Lo que Kepler vé.

 

Lo que Kepler está mirando:
Este mapa de las estrellas ilustra el gran trozo de cielo que la misión Kepler de la NASA mirará fijamente durante sus tres años y medio de vida útil. El campo completo ocupa 100 grados cuadrados de nuestra galaxia, la Vía Láctea, constelaciones de Cygnus y Lyra.
El plano focal de Kepler, o sea, el área donde se concentra la luz estelar, se representa en el mapa como una serie de 42 rectángulos verticales y horizontales. Estos rectángulos representan la cámara de 95 megapíxeles de 42 dispositivos acoplados de carga (CCDs). Los científicos seleccionaron la orientación del campo del plano focal para evitar que las estrellas más brillantes de la región, que se muestran como los mayores puntos negros saturaran una gran parte de los detectores.

 

La Zona Ricitos de Oro.

La nave espacial Kepler, de la NASA, está descubriendo una verdadera avalancha de mundos alienígenas. Los recientes hallazgos incluyen planetas con dos soles, otros masivos, de tamaño “super Tierra”, y también “Júpiter calientes”, además de un sistema solar en miniatura. La variedad de planetas que giran alrededor de soles distantes es tan maravillosa como sorprendente.

A medida que la cantidad de planetas asciende, parece ser solo una cuestión de tiempo hasta que Kepler encuentre lo que los astrónomos realmente están buscando: un planeta similar a la Tierra que orbite a su estrella en la zona “Ricitos de Oro” (es decir, exactamente a la distancia correcta para que pueda existir agua líquida y vida).
“Creo que Kepler descubrirá un ‘planeta en la zona Ricitos de Oro’ dentro de los próximos dos años”, dice Shawn Domagal-Goldman, quien lleva a cabo investigaciones en las oficinas centrales de la NASA, y que se especializa en biología exoplanetaria. “Podremos apuntar a una estrella específica en el cielo nocturno y decir: ‘¡Allí está; un planeta que podría albergar vida!'”
Kepler ya ha localizado algunos planetas del tamaño de la Tierra, pero están peligrosamente cerca de sus estrellas madre. Estos recientes hallazgos han intensificado la sensación de que un gran descubrimiento espera justo a la vuelta de la esquina.
Pero hallar un planeta en la zona “Ricitos de Oro” es apenas el primer paso. Conocerlo es mucho más difícil.
El problema es que, en el esquema cósmico de las cosas, los planetas del tamaño de la Tierra son relativamente pequeños y los que Kepler está descubriendo se encuentran ubicados asombrosamente lejos. La mayoría de ellos están localizados a cientos, o incluso a miles, de años luz de la Tierra. Casi completamente escondidos por el brillo de sus estrellas madre, estos distantes puntitos son muy difíciles de estudiar.

Por suerte, la NASA tiene un plan.

“La luz reflejada de un exoplaneta cuenta su historia”, explica el científico encargado del programa Kepler, Doug Hudgins, también en las oficinas centrales de la NASA. “Para llegar a esa historia y aprender sobre la atmósfera y la composición del planeta, podemos usar una técnica denominada espectroscopia de tránsito”.
La idea básica es simple: Cuando un planeta refleja la luz de su estrella madre, la atmósfera del planeta deja una sutil marca sobre el reflejo (una especie de “huella dactilar” espectral que los astrónomos pueden estudiar con el fin de conocer de qué está hecha la atmósfera del planeta).

La luz reflejada desde un planeta lleva una “huella dactilar” de su composición atmosférica.
Una nueva misión que la NASA está analizando, denominada FINESSE (Fast INfrared Exoplanet Spectroscopy Survey Explorer, en idioma inglés o Explorador Rápido de Espectroscopia de Exoplanetas en el Infrarrojo, en idioma español), se especializa en huellas dactilares. FINESSE mediría los espectros de las estrellas y de sus planetas en dos situaciones: una vez cuando el planeta se puede ver y nuevamente cuando el planeta se está escondiendo detrás de su estrella. De esta manera, FINESSE puede separar la tenue luz del planeta del brillo estelar y, de este modo, puede revelar la composición de la atmósfera del planeta.
La NASA también está considerando utilizar un laboratorio llamado “TESS” (Transiting Exoplanet Survey Satellite, en idioma inglés o Satélite de Exploración de Exoplanetas en Tránsito, en idioma español). Con un aporte de Google, la misión dirigida por el MIT (Massachusetts Institute of Technology, en idioma inglés o Instituto Tecnológico de Massachusetts, en idioma español) está diseñada específicamente para hallar exoplanetas en el “vecindario galáctico local”. El TESS estudiaría cientos de estrellas dentro del rango de distancia de la Tierra de 50 años luz; esto es lo suficientemente cerca como para llevar a cabo un estudio con cierto detalle.
“Con mejores detectores e instrumentos diseñados para bloquear el brillo de las estrellas madre, estos telescopios de nueva generación no solamente podrían encontrar un planeta en la zona ‘Ricitos de Oro’ sino que también podrían contarnos de qué está hecha su atmósfera, qué clase de cubierta de nubes adorna sus cielos y, quizás incluso, cómo es la superficie (si los océanos cubren parte del globo, cuánto suelo hay, etc.)”, dice Hudgins.

Domagal-Goldman espera grandes sorpresas: “Hemos encontrado tantas cosas inesperadas sobre los planetas que ahora espero ser sorprendido. Cuando podamos estudiar un planeta de la zona ‘Ricitos de Oro’, creo que descubriremos algo revolucionario sobre cómo la vida interacciona con un ambiente planetario. La naturaleza es mucho más diversa de lo que esperamos”.
“Las posibilidades”, afirma, “no tienen límite”.

 

CREDITOS Y RECONOCIMIENTOS: CIENCIA@NASA

Dauna Coulter, Dr. Tony Phillips.

Por la imagen:  Software Bisque.

 El Centro de Investigaciones Ames, de la NASA, administra el desarrollo del sistema de la misión Kepler en la Tierra, las operaciones de la misión y el análisis de los datos científicos. El Laboratorio de Propulsión a Chorro (Jet Propulsion Laboratory o JPL, por su sigla en idioma inglés), de la NASA, ubicado en Pasadena, California, es la entidad que manejó el desarrollo de la misión Kepler. La firma Ball Aerospace and Technologies, de Boulder, Colorado, desarrolló el sistema de vuelo de Kepler y brinda apoyo durante las operaciones de la misión junto al Laboratorio para Física Espacial y Atmosférica, de la Universidad de Colorado, en Boulder. El Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial, en los archivos de Baltimore, reúne y distribuye los datos científicos de la misión Kepler. Asimismo, Kepler es la décima Misión de Descubrimiento de la NASA y está patrocinada por el Directorio de Misiones Científicas de la NASA, en las oficinas centrales de dicha entidad.

 

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10 respuestas a LA SONDA KEPLER, NUEVOS PLANETAS Y RICITOS DE ORO

  1. HL dijo:

    No me vuelva loco, Kurilonko.
    Hace muchos años intentaba imaginarme qué podía haber más allá de las estrellas que yo veía. Y más allá. Y más allá.
    Alguna defensa mental hizo que frenara antes de colapsar mentalmente.
    MUCHA MÁS INVERSIÓN EN LA NASA!
    Sería bueno monitorear los alrededores de todo nuestro planeta para que un meteorito no nos tome por sorpresa.
    Si nos extinguimos por falta de inversión espero al menos que el meteorito caiga en la central de Greenpeace (no terminan de entender que algo de ese calibre también extinguiría a los panda)

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    • Es abrumador en su inconmensurable magnitud el espacio en que nos hallamos inmersos. Terroríficas las distancias que nos separan. Imposibles de cuantificar las posibilidades que existen más allá de lo que conocemos; del universo que nuestros limitados medios son capaces de insinuarnos.
      Afortunadamente, la Nasa también tiene planes de monitoreo para los eventos que señalas; aunque no faltan los iluminados que piensan que hay que recortarles fondos porque piensan que no es prioritario ni necesario investigar para tratar de prevenir, en el caso de meteoros amenazantes, o desentrañar el enigma de si estamos o no solos en las inmensidades siderales.

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      • HL dijo:

        Usted dice “abrumador” y “terroríficas”.
        ¿No son maravillosas tantas posibilidades de adrenalina y de magia?
        Por una cuestión estadística no creo que estemos solos en el universo.
        Pero espero que ninguna otra especie inteligente nos encuentre.
        Usted habrá visto como tratamos los humanos a los chimpancés, casi hermanos nuestros, con monstruosos experimentos.
        (no soy un chico close encounters of the third kind)

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        • Digo brumador y terroríficas porque cuando me instalo a mirar y pensar sobre las magnitudes de lo que hay allá arriba, siento como un vértigo. Algo que mi cerebro no es capaz de procesar: belleza, poesía,magia,adrenalina;todo junto.
          No es muy alentador el panorama que presentamos, si además de tratar como tratamos a los chimpancés, también lo hacemos con nuestra misma especie.
          Si nos encuentran otras especies, si son inteligentes, lo más probable es que pasen de largo ( ojalá) o bien nos lleven a algo así como un zoológico intergaláxtico.

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  2. HL dijo:

    Quizás existan especies inteligentes y compasivas, ¿por qué no?
    Le recomiendo la película Marte ataca de Tim Burton. Just in case, si vienen a visitarnos no se ponga en primera fila para saludarlos.

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  3. HL dijo:

    No creo ser merecer el puesto que me otorga para compensar los males del mundo y lograr un mejor promedio.

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  4. Pingback: Bitacoras.com

Exprésate, opina; esa es la idea, con una salvedad: si quieres trolear vé a otro lado.

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